Enemy Inside the Wire : L'histoire inédite de la bataille de Bastion

Culture

C'était une mission suicide. Aucun d'eux n'en doutait.

Ils se sont rassemblés dans le village afghan juste à l'extérieur du périmètre du camp Bastion, les quinze jeunes hommes qui avaient été choisis, certains d'entre eux à peine sortis de l'adolescence. Le village n'était pas grand-chose à voir, une collection délabrée de complexes aux murs de boue érigés sur ce qui, jusqu'à récemment, avait été un désert vide. Puis, comme une apparition du ciel, les étrangers étaient venus et avaient construit une base si vaste que ses eaux de ruissellement ont donné vie à la terre aride à l'extérieur du fil. Des champs de pavot à opium avaient poussé à la vue de la clôture d'enceinte, leurs fleurs colorées ondulant au vent. Pendant des mois, déguisés en agriculteurs, cette équipe envoyait des hommes ramper à l'intérieur des lignes de fil de fer barbelées les plus extérieures, testant la vigilance et les réponses des étrangers. Maintenant, ils avaient trouvé un point faible et la mission pouvait commencer. Il n'y avait pas de lune ce soir et l'obscurité couvrirait leur approche.

Plus tôt, en préparation, ils avaient enfilé leurs uniformes volés de l'armée américaine et avaient fait face à une caméra vidéo. Leur chef se tenait au centre avec un Coran dans une main et un fusil d'assaut britannique dans l'autre. C'était tôt le matin, encore assez frais pour que le souffle se forme.

'Au nom d'Allah tout-puissant, qui est le roi des rois', a-t-il dit dans un anglais approximatif et mémorisé. Il était un peu plus âgé que les autres, sa barbe plus fournie mais toujours courte, son visage calme et confiant. «Je veux transmettre ce message à Obama, aux croisés et aux autres non-musulmans. Vous êtes venu en Afghanistan pour culpabiliser tous les musulmans sous le nom de terrorisme. Ce n'est pas du terrorisme. Nous ne sommes pas des terroristes.

L'Afghan à sa droite – un garçon, vraiment, avec une casquette militaire et des lunettes à monture carrée – se pinça les lèvres et essaya de ne pas rire devant l'anglais de son chef. Un coq chantait au loin. « Vous faites pleuvoir les bombes sur les musulmans », a-t-il déclaré. « Ensuite, l'insulte de nos sœurs musulmanes. Ensuite, détruire nos mosquées et nos madrasas. Ce sont ces actions qui nous rendent prêts à nous sacrifier dans la voie d'Allah tout-puissant. Nous ne sommes pas des kamikazes. Nous avons des mœurs comme les autres jeunes garçons.

Ils se sont dirigés vers un tableau blanc qui avait été apposé sur un mur de boue et se sont assis pendant que le chef faisait la leçon avec un pointeur, la caméra tournant. Le tableau était marqué de lignes et de symboles rouges et bleus, montrant les défenses concentriques de la base, ses parcs à carburant et leur cible principale, les jets sur l'aérodrome. C'était une carte grossière mais précise de la troisième escadre d'avions de marine au Camp Bastion.

Alors qu'ils effectuaient leurs derniers préparatifs dans le calme du village, deux jets Harrier jaillirent de la base et se dirigèrent vers le nord, le bout de leurs ailes scintillant dans le ciel cristallin. Pour l'ennemi au sol, ils étaient aussi intouchables que le soleil.


Il était temps de faire appel à son approche. Le lieutenant-colonel Christopher Raible, mieux connu sous le nom de 'Otis' pour ses camarades Marines, était un grand homme, son cadre et ses bras en jarret remplissaient le cockpit exigu du Harrier, une machine qui, après ses quinze années de pilotage, une extension de lui-même. Petit jet pugnace, il a été construit pour l'appui aérien rapproché et les décollages et atterrissages verticaux à partir de pistes d'atterrissage improvisées sur le champ de bataille. Aucune de ces affaires de grève de 10 000 pieds ; le Harrier était plus personnel que cela, conçu pour se placer juste au-dessus de l'infanterie de marine qu'il soutenait, afin que les grognements puissent lever les yeux et voir ses ailes trapues et savoir que la puissance aérienne américaine avait les fesses couvertes.

Raible était presque une caricature d'un commandant de marine - yeux bleus intenses, visière de veuve blonde rasée haut sur les côtés - et sa personnalité reflétait la réputation de son avion : agressif, direct, mais aussi précis. Il avait mémorisé des niveaux encyclopédiques de détails sur les systèmes avioniques et électriques complexes du Harrier, et il dirigeait son escadron Harrier, les Avengers, avec intelligence et discipline. Ce n'était pas le genre de patron avec lequel on se sentait toujours à l'aise, mais ses troupes l'aimaient, voulaient faire mieux pour lui. Son ailier a plaisanté en disant que Raible était son 'père'.

Cet après-midi, le 14 septembre 2012, les deux pilotes s'étaient envolés pour soutenir une compagnie de Marines lors d'une patrouille de routine. Ils ont passé trois heures ennuyeuses à utiliser les télescopes des jets pour analyser les routes et les complexes à la recherche de tout signe des talibans. Il n'y avait pas beaucoup d'action ces jours-ci; après trois ans de massacre, les guérilleros avaient appris à ne pas engager les Marines dans une bataille ouverte, où ils seraient punis du ciel. Mais la vague était terminée maintenant, et les Américains partaient, se retirant dans leurs grandes bases et laissant l'armée et la police afghanes se battre sur le terrain avec les talibans. Le retrait des troupes étant bien engagé, les Américains regardaient de plus en plus la guerre de côté et d'en haut.

Au moment où Raible appuya sur les commandes et pointa le jet vers le phare éblouissant du Camp Bastion, l'obscurité s'était abattue sur la plaine désertique. Par une nuit sans lune comme celle-ci, la base avait l'air incroyablement brillante, comme une île électrifiée dans une mer noire sans fin. Il y avait près de 30 000 personnes vivant là-bas dans ce vaste éventail de lumières, réparties sur huit milles carrés, des Marines et des soldats et entrepreneurs britanniques, clôturés et habitant un monde complètement séparé du pays qui les entourait. Les Britanniques avaient construit Bastion en 2006, mais la montée subite de la Marine l'avait fait gros , et maintenant, avec son hôpital et sa morgue, c'était comme une petite ville, dotée d'armées de cuisiniers et de nettoyeurs et alimentée par une chaîne de camions de carburant et de nourriture venant du Pakistan par les montagnes. Dix ans après le début de la guerre, l'armée avait perfectionné l'art de vivre confortablement dans une base : Wi-Fi, surf et turf en vacances, tournois de Texas Hold 'Em dans le centre de loisirs. La cité-État de Bastion avait même son propre prince : le capitaine roux Harry Wales, comme on appelait le prince Harry sur la base. Il était arrivé pour une tournée de trois mois aux commandes d'un hélicoptère Apache, provoquant la menace des talibans de le tuer ou de l'enlever. 'Nous avons informé nos commandants du Helmand de faire tout leur possible pour l'éliminer', avait déclaré à la presse le porte-parole des talibans Zabiullah Mujahid quatre jours plus tôt. L'armée s'est moquée de l'idée. 'Ce n'est pas un sujet de préoccupation', a rétorqué le chef de l'OTAN, Anders Fogh Rasmussen. Les talibans infiltrant une base appelée Bastion et emportant le quatrième sur le trône britannique ? Absurde.